中年危机催生的创业公司:Astroscale要当太空垃圾“清洁工”

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  Astroscale首席执行官冈田光信在中年危机让他对自己想做什么产生疑问后创办了这家公司(Ken Kobayashi拍摄)

  冈田光信(Mitsunobu Okada)公开承认,2013年他在新加坡创建的太空垃圾清除公司Astroscale,诞生于中年危机。

  “当时我39岁,我在困惑,当我40岁的时候,生活会是什么样子?”这位日本企业家说。在IT行业浸淫15年后,冈田光信当时正准备从他2009年创立的软件业务中走出来,于是他决定重新点燃自己少年时期对太空的激情。但是当时他想象的是一种和科学家谈论火箭系统或微型卫星的生活场景,而今天他发现自己已全神贯注于太空垃圾。

  Astroscale是为数不多的几家国际公司之一,这些公司竞相开发商业上可行的击落报废卫星的方式,从而在一块不同寻常但可能有利可图的未来市场分一杯羹。

  据太空市场咨询公司Euroconsult预计,未来十年将有6200颗小型卫星发射到轨道上。这些卫星将用于各项目的,从为世界上最偏远地区提供互联网接入,到帮助人类在城市、海洋和太空中导航,以及观察人类所居住的星球的变化。

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  在过去50年太空探索和开发过程中超过5250次发射将大约4.2万个被追踪物体送入轨道(Astroscale提供)

  但是这些卫星的寿命是有限的,并不能永远留存在地球轨道上。根据欧洲航天局的统计,在过去50年的太空探索与开发过程中,超过5250次发射将大约4.2万个被追踪物体送入轨道。大约2.3万个被追踪物体仍然留在太空中,仅有1200个是完整的、正在运行的卫星。

  多余的航天器对于其他卫星和航天器来说正在构成越来越大的危险。2016年英国航天员Tim Peake在推特上发布了一张国际空间站窗户裂缝的照片,这条裂缝是一块很小的残骸引起的,可能和一小块油漆一样大小。根据欧洲航天局的观点,较大的碎片可能会使卫星或航天器瘫痪甚至粉碎。

  对于卫星运营商来说,要求其在将新的航天器发射到太空之前提供击落已经损毁或存在缺陷的航天器的方式的动力正在不断增长。

  这正是Astroscale打算大展拳脚的原因。冈田相信,在监管要求——不可否认,这一领域目前发展缓慢,以及技术必要性或责任感的迫使下,卫星运营商将愿意为Astroscale的服务付费。

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  左:拍摄于2016年的国际空间站窗户上被大小不超过千分之几毫米的残骸造成的7纳米直径裂痕(图片来自欧洲航天局/美国国家航空航天局);右:空壳公司开发的这种太空垃圾鱼叉,配以一艘追逐器,可以将太空垃圾拖到大气层进行燃烧分解(图片来自空客公司)

  “最终,我们需要的是‘一上一下’的政策,”冈田说,“我真的希望这会在世界各地具有法律约束力。但这个世界并不完美。”

  对Astroscale来说,明年将是关键的一年。这家公司的Elsa-D航天器计划在2020年初试航。Astroscale的解决方案是将一个特殊设计的对接板附在卫星上,这块对接板可以被装配强力电磁铁阵列的追踪车定位并捕捉。这样就可以把报废的卫星拖到地球大气层,而追踪车和卫星将在大气层焚毁。如果卫星旋转超出传感器的范围,地勤人员将帮助重新定位追踪器来拦截卫星。

  很多事情都将取决于2020年初的试航。那将验证Astroscale的技术是否可行,或是证明这仅仅是另一个太空梦想。这家公司上一次进行的将一颗小型残骸追踪卫星发射到运行轨道的尝试因运载火箭的故障而以失败告终。

  不仅如此,即使2020年初的试航证明Astroscale的技术可行,但其市场尚不存在。很显然,将对接板附在太空中的卫星上已经太晚了。

  因此,冈田把希望寄托在卫星星座的数量激增上——随着越来越多的私营公司正在进入太空领域开发商机。

  美国投资银行摩根士丹利预计,到2040年全球太空行业的收入将从如今的3500亿美元增长到超过1.1万亿美元。这一数字的增长主要是受到数据需求的指数增长,而这将要求卫星的能力实现相似的增长。

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  Astroscale主要业务与关键投资人

  今年,美国联邦通信委员会同意了美国太空探索技术公司(SpaceX)提出的发射一个由将近12000颗卫星组成的卫星星座的申请。波音公司也提出了发射多达2956颗卫星的类似申请。投资者包括空客和可口可乐的一网公司(OneWeb)计划发射一个包含超过800颗卫星的星座。

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